Inspirando el amor por la naturaleza con realidad virtual

by Jason Johnson
Freelance writer and editor

Desde las viviendas de arenisca de Petra hasta las escarpadas paredes de granito de Yosemite, el fotógrafo informático Greg Downing captura imágenes en realidad virtual (RV) de lugares impresionantes.

El fotógrafo Greg Downing pensaba que alquilar un burro sería un buen modo de subir los estrechos desfiladeros que llevan a las ruinas perdidas de Petra. Después de todo, tan solo hay que subir una cuesta empinada para llegar al parque arqueológico de Jordania y luego unos 850 escalones más para entrar en el monasterio.

Por desgracia, el burro no estaba por la labor.

La criatura no dejó de sacudirse y rebuznar durante toda la subida por el desfiladero como amenazando con lanzar a Downing por los aires. Para que el burro siguiera avanzando, un niño beduino tuvo que ir corriendo detrás del animal azuzándole con un palo. Saltando de roca en otra llegaron a la ciudad de rojo rosado, recientemente declarada una de las nuevas siete maravillas del mundo.

dos burros
Los burros son un medio habitual de transporte a través de los escarpados desfiladeros y estrechos caminos que llevan a Petra.

Las antiguas estructuras de Petra incluyen miles de pequeñas residencias y tumbas esculpidas en los riscos de arenisca. Downing viajó allí para capturar imágenes del Tesoro de Petra, un monumento tallado con adornos. Los amantes del cine de aventuras lo reconocerán como el lugar donde descansaba el Santo Grial en la película Indiana Jones y la Última Cruzada.

Sin embargo, este no era el típico trabajo fotográfico de viajes. Downing toma fotografías de lo más extremo, capturando múltiples imágenes que posteriormente combina para ofrecer unas experiencias de realidad virtual (RV) que inspiran a los espectadores a proteger el mundo natural.

“Como artista, siempre me ha interesado hacer fotos en tres dimensiones”, afirma Downing, quien ha pasado los últimos 20 años viajando en su misión por visitar los lugares más remotos. Su trabajo se ha expuesto en el Museo Americano de Historia Natural, el Museo de Arte de Cincinnati y el Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver.

Sus viajes de RV han invitado a los espectadores a sobrevolar los arbotantes de la Catedral de Notre Dame de París, descender por la falla de San Andrés de California y atravesar los tubos de lava de Islandia con la cantante Bjork.

Con las fotografías que crea y en las que la gente puede sumergirse, Downing pretende sensibilizar e inspirar la concienciación de los verdaderos problemas medioambientales. Su objetivo es que el público vea el mundo desde nuevas perspectivas.

Uso de una tecnología de superhéroe para el bien mundial

A este fotógrafo de 45 años le atraen los proyectos que dejan una huella permanente.

Al igual que ocurrió con las fotografías de Ansel Adams de las montañas de Sierra Nevada que convencieron al Presidente Roosevelt para fundar el Parque Nacional Cañón de los Reyes en 1940, Downing cree que la actual tecnología inmersiva también debería utilizarse en beneficio del medioambiente.

“Se han producido grandes cambios sociales gracias a la fotografía”, afirma Downing. “Quería encontrar un modo de causar un gran impacto con efectos visuales”.

Greg Downing
Greg Downing viaja por todo el mundo para captar la naturaleza en RV.

Pero no siempre ha tenido esta perspectiva. Durante varios años, Downing trabajó en Hollywood como responsable de los efectos especiales de superproducciones como Spider-Man 3, Soy legenda y Viaje al Centro de la Tierra 2: La Isla Misteriosa. Ya eran muchas las versiones virtuales que tuvo crear de la ciudad de Nueva York y se cansó de ver cómo cierto héroe de acción destrozaba todo su trabajo.

Junto con Eric Hanson, otro experto en efectos visuales, fundó xRez Studio en 2006. Unieron sus fuerzas para trabajar en proyectos con impacto medioambiental, utilizando fotografías panorámicas de gigapíxeles, modelos digitales de terrenos basados en la tecnología LIDAR y renderización en 3D por ordenador para ayudar al Servicio de Parques Nacionales de EE.UU. a estudiar el problema de los desprendimientos de rocas del Parque Nacional de Yosemite.

Al proyecto se unieron más de 70 fotógrafos que tomaron más de 10.000 imágenes para crear un paisaje fotográfico detallado que actualmente utilizan los equipos de búsqueda y rescate del parque, así como los geólogos para el estudio del desprendimiento de las rocas del valle. Si se imprimiera, esta amplia imagen panorámica de 90.000 píxeles tendría 15 metros de longitud.

La continua llamada de esos fantásticos paisajes impulsó a Downing a tomar fotos esféricas del Cañón del Antílope de Arizona y registrar el desierto de Nuevo México para el proyecto Pull of the Moon, una iniciativa artística colaborativa ideada por el artista disidente chino Ai Weiwei y el artista navajo Bert Benally.

“La verdad es que el verano pasado estábamos en un volcán”, comenta Peter Martin, un productor RV que colaboró recientemente con Downing para tomar imágenes del Museo Smithsoniano de Arte Americano en RV para Intel.

“Es un auténtico aventurero y acepta el reto”.

Haciendo fotos que la gente puede explorar

En la actualidad, Downing está centrado en la RV inculcando antiguas técnicas fotográficas con nuevas tecnologías.

“Greg es un científico de la fotografía”, afirma Rajeev Puran, Director de Desarrollo Empresarial de Intel. “Sigue tomando fotografías de localizaciones, tanto con su cámara como con drones, y las convierte en entornos en 3D”.

Si Downing es un científico, su ciencia es la fotogrametría: una técnica concebida por Leonardo da Vinci que aplica medidas a las fotografías para crear imágenes en 3D.

Downing no solo toma fotos de paisajes, también mide las distancias entre los objetos. Posteriormente, con la ayuda de un ordenador, lo reconstruye todo con esmero colocando las fotografías una por una.

Dado que reflejan la realidad fielmente, las creaciones en RV de Downing son de gran utilidad para sensibilizar a la gente sobre la importancia de los problemas medioambientales. El mes pasado, Downing finalizó una producción de un documental sobre el deshielo de los glaciares de Groenlandia para la PBS.

De turista en 360 grados a viajero en RV

Quizás la solidaridad que Downing demuestra con nuestro planeta provenga de sus primeros y agradables recuerdos como mochilero por Europa. Cuanto tenía 20 años, comenzó a tomar fotos de paisajes en 360 grados de las ruinas romanas durante sus juergas por los tejados de las pensiones en aquellas calurosas noches.

Se aficionó a hacer fotos de los pequeños pueblos medievales franceses de los Alpes. Su favorito era Bussana Vecchia, un pueblo que casi quedó destruido por un gran terremoto que ocurrió un siglo antes. Al derrumbarse la bóveda de la iglesia del pueblo, sus muros con pinturas al fresco quedaron abiertos al cielo.

Para Downing, estas excursiones juveniles fueron el comienzo de su fascinación por el mundo y ahora quiere compartir sus experiencias con el público mediante la RV.

“Cuanto más aprendo sobre los lugares especiales que hay por el mundo, más increíbles me parecen”, afirma.

Con la tecnología de RV, prácticamente cualquier persona puede participar en sus increíbles aventuras.

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