Ciencia

Un combustible verde: científicos producen metanol utilizando aire

Sabine Berger Autorin, Hemd & Hoodie

Un grupo de químicos británicos quiere conseguir que la producción industrial sea más respetuosa con el medio ambiente mediante el uso de un método innovador para producir metanol.

El metanol es uno de los compuestos químicos orgánicos que más se produce del mundo:
En 2016, se produjeron más de un millón de toneladas de este líquido altamente inflamable solo en Alemania. Sin embargo, la síntesis del metanol, la cual es esencial para su producción, es un proceso complejo y con un elevado consumo de energía en el que el gas de síntesis, obtenido de combustibles fósiles como el carbón o el petróleo, se separa en moléculas de hidrógeno y monóxido de carbono mediante altas presiones. Este proceso se revierte más tarde y se vuelven a formar los enlaces entre moléculas.

Durante décadas, los científicos han buscado métodos alternativos más sencillos y energéticamente eficientes para producir metanol. Parece que un equipo del Instituto de Catálisis de Cardiff ha logrado finalmente este esperado avance. Estos químicos has desarrollado un proceso por el cual el metano se convierte en metanol mediante catálisis. La reacción requiere exclusivamente de oxígeno y peróxido de hidrógeno, y se produce a temperatura ambiente.

Metanol sostenible para aplicaciones industriales

Estas sustancias son más baratas que el gas de síntesis y no necesitan del consumo de costosas materias primas. Este nuevo proceso también consume una cantidad considerablemente menor de energía. Por estos motivos, cuenta con el potencial necesario para que los procesos industriales sean más limpios y más respetuosos con el medio ambiente en todo el mundo, según explica el profesor Graham Hutchings, director del Instituto de Catálisis de Cardiff. “Ya hemos demostrado que las nanopartículas de oro sostenidas por óxido de titanio convierten el metano en metanol”, comenta el químico. “Pero hemos simplificado el proceso químico aún más y hemos quitado el óxido de titanio. Los resultados han sido excelentes”.

El metanol también extraerse utilizando nanopartículas de oro.
El metanol también extraerse utilizando nanopartículas de oro.

Este nuevo proceso también puede aportar grandes ventajas desde el punto de vista de sus aplicaciones prácticas. Por ejemplo, a partir de ahora ya no será necesario convertir el metanol en líquido para transportarlo, ni depositarlo en recipientes delicados y presurizados, los cuales requieren de medidas de seguridad extremas. En cambio, el metanol puede producirse en el mismo lugar donde vaya a utilizarse.

El profesor Graham Hutchings del Instituto de Catálisis de Cardiff.
El profesor Graham Hutchings del Instituto de Catálisis de Cardiff. Imagen: Universidad de Cardiff – Instituto de Catálisis de Cardiff

Este avance científico puede que sirva también para simplificar el proceso de producción de plásticos y compuestos químicos: “El metanol es vital para la producción industrial, ya que es mucho más reactivo que el metano”, explica el profesor Stuart Taylor. “Por[it] lo tanto se puede trasformar más fácilmente en una amplia gama de combustibles y compuestos químicos”. Puede que este proceso aún tarde un tiempo en llegar a la escala comercial. Sin embargo, los científicos de Cardiff están convencidos de que producirá un efecto dominó positivo en la industria.

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